La batalla de los formatos de archivo: STL vs OBJ vs PLY

Los seres humanos han estado almacenando información desde que se desarrolló la escritura. Antes de la invención del escaneo 3D, los dentistas y técnicos de laboratorio almacenaban modelos físicos y archivos en papel en gabinetes. Sin embargo, el almacenamiento de información se encuentra ahora en una etapa digital, por lo que en lugar de gabinetes utilizamos computadoras. Los formatos de archivo se utilizan para codificar información para almacenar datos en una computadora y los programas necesitan reconocer y acceder al formato de archivo para poder utilizar los datos.

Con respecto a las impresiones, la característica más básica de los formatos de archivos es que codifican la geometría de un modelo 3D. Hay tres formas de hacerlo: malla aproximada, malla precisa y geometría sólida constructiva (CSG).

Para la impresión 3D, se utiliza una malla aproximada porque las impresoras no pueden imprimir en una resolución demasiado alta y las otras formas de codificar la geometría son innecesarias para la impresión 3D. La malla aproximada utiliza teselación, que es el proceso de revestir la superficie de un objeto con formas geométricas. El mosaico no produce superposiciones ni espacios. Con este proceso es posible almacenar la apariencia del modelo y otros detalles como el color o la textura. En la impresión 3D, el archivo generalmente se genera mediante CAD, que luego es procesado por CAM, creando el sistema CAD/CAM.

Esto nos lleva a los tres formatos de archivo comúnmente utilizados en la impresión 3D: STL, OBJ y PLY.

El formato de archivo más común que utiliza malla aproximada (y para la impresión 3D en general) es el archivo STL. En los archivos STL, los mosaicos utilizados son triángulos (llamados facetas), que cubren la superficie de la forma 2D. Existen varias ventajas al utilizar STL sobre otros formatos de archivo. En primer lugar, como es universalmente reconocido y más comúnmente utilizado, la colaboración se hace más fácil. Los archivos STL también son simples y pequeños, lo que hace que su procesamiento sea más rápido.

Sin embargo, los archivos STL tienen un gran inconveniente. Como la teselación solo cubre la superficie, los archivos codifican la geometría de la superficie sin representación de color o textura. Si solo desea un único color o textura (que suele ser el caso), los archivos STL son excelentes, pero con las impresoras mejoradas y la demanda de color, otros formatos están ganando popularidad. Otro problema con los archivos STL es la resolución. Mantener una alta resolución o codificar objetos de mayor tamaño requiere más triángulos, lo que da como resultado archivos de mayor tamaño. Cuanto mayor sea el tamaño del archivo, más tiempo llevará procesarlos.

Los siguientes dos formatos de archivo, OBJ y PLY, se crearon para compensar lo que faltan los archivos STL. Ambos pueden almacenar propiedades como color y textura. Si bien no están tan extendidos como los archivos STL, tanto OBJ como PLY son bien conocidos y ampliamente utilizados por su capacidad para almacenar colores y texturas junto con otros detalles. Ambos archivos se benefician de las impresoras 3D mejoradas y se considera que tendrán más relevancia en el futuro que los archivos STL.

Al final, ¿un formato de archivo es mejor que el otro? Depende principalmente de sus necesidades y situación. Sin embargo, una cosa es segura: las impresoras 3D seguirán mejorando y también los formatos de archivos.

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